DRIVR

Voorbeschouwing: FIA WEC 2017

De winterstop in het wereldkampioenschap uithoudingsracen loopt stilaan op zijn einde, dus beginnen de teams hun bolides en kleurenstellingen te presenteren. In tegenstelling tot de formule 1, wachten ze daar liefst zo lang mogelijk mee. Maar als de officiële testdag zich aandringt, is er geen ontkomen meer aan. Toyota trok afgelopen vrijdag als eerste van de twee LMP1-fabriekteams het doek van hun strijdwapen voor 2017, en Porsche volgde later die dag. Met het verdwijnen van Audi lijkt de LMP1 dus maar een mager startveld te gaan kennen dit jaar. Een klein dipje, of het begin van een nieuw hoofdstuk?

2017FIAWEC_Pro_10

Het was een beetje te mooi om waar te zijn: drie fabrieksteams die jaar na jaar een complexe hybride LMP1-wagen onder het niet bepaald kostenefficiënte reglement bouwden. Vorig seizoen stonden nog negen wagens in de hoogste klasse aan de start van de Spa Six Hours, maar dit jaar mogen we blij zijn met zes exemplaren. De FIA WEC heeft natuurlijk al eerder moeten teren op een tweestrijd in de hoogste klasse -denk maar aan de Audi/Peugeot-periode tussen 2007 en 2011-, maar het grote verschil met toen is dat de kosten nu vele malen hoger zijn en de wagens een ongezien niveau in technische complexiteit bereikt hebben.

2017FIAWEC_Pro_05

Dat maakt het onaantrekkelijk voor nieuwe constructeurs om zich in die strijd te mengen, ook al is het commercieel belang van een dergelijk raceprogramma niet te onderschatten. Tegenwoordig moet er volop ingezet worden op schone technologie, want in de strijd tegen de opwarming van de aarde, is de verbrandingsmotor kop van jut. De ontwikkeling van hybride-technologie is dan ook de voornaamste reden geworden waarom grote automerken investeren in de topklasse van de prototyperacerij. De hybride’s compleet verbannen zou dus een stap te ver zijn, maar het indijken van hun performantie zou niet alleen de running cost’s ten goed komen, maar ook niet-hybride teams in LMP1 meer kans geven tegen al dat fabrieksgeweld.

2017FIAWEC_Pro_03

De organisatie heeft voor het seizoen 2017 dan ook de nodige stappen ondernomen om het verschroeiende tempo van de hybride LMP1-wagens in te binden. Volgens Porsche is hun wagen nu een stuk minder efficiënt op aerodynamisch vlak, waardoor ze verwachten 3 à 4 seconden te moeten toegeven per ronde in Le Mans. Alvast een stap in de goede richting, maar de kloof met de niet-hybride’s volledig dichten kan men toch niet. Als er niet langer een hybride-aandrijflijn nodig is om te winnen, gaan de grote merken ook de extra centen niet blijven investeren. Dat zou opnieuw een streep door de rekening zijn, want die teams zijn net de grote publiekstrekkers.

2017FIAWEC_Pro_04

Helaas zijn er geen pasklare antwoorden, maar feit is wel dat de organisatie op het juiste pad zit. De hybride’s zijn voor dit jaar minder snel, zonder hun favorietenrol te moeten opgeven. Een aantal kleinere constructeurs werken aan een niet-hybride LMP1-wagen voor 2018, terwijl anderen een klantenversie van hun chassis op de markt zetten. Dat biedt nieuwe toekomstperspectieven voor de LMP1 op lange termijn, terwijl de toekomst op korte termijn verzekerd wordt door Toyota, dat afgelopen weekend aankondigde nog minstens drie jaar verder te gaan met hun programma.

2017FIAWEC_Pro_01

Toyota heeft al veel doelstellingen behaald, maar de winst in de 24 uur van Le Mans blijft hun keer op keer door de vingers glippen. Een pechreeks die reeds in de vroege jaren ’90 begon met de TS010, zich eind jaren ’90 verder zette met de TS020 en vorig jaar een absoluut dieptepunt bereikte met de TS050. Toyota tekent dit jaar niet voor minder dan de zege, en afgelopen weekend maakten ze die intenties duidelijk. Nicolas Lapierre, terug in huis genomen nadat hij een potentiële Le Mans zege voor Toyota wegsmeet in 2014, klokte de snelste chrono tijdens de testdag in Monza, ruim een seconde voor de Porsche’s.

2017FIAWEC_Pro_09

Zo weinig wagens als er dit jaar in de LMP1 starten, zoveel zien we er gelukkig in de LMP2 opduiken. De klasse, waarin lage kosten en uniformiteit centraal staan, is aan een stevige opmars bezig. Het nieuwe team van Jackie Chan DC en het transfererende team van Rebellion lieten meteen van zich spreken in Monza, ook al kwam het team van TDS nog even tussenbeide om de top drie compleet te maken. Het belooft een interessant jaar te worden voor deze klasse, want niet minder dan veertien rijders bleven allemaal binnen een seconde van de snelste tijd.

2017FIAWEC_Pro_06

Soortgelijke taferelen als in de GT-klasse dus, waar de verschillen even miniem, zo niet nog miniemer zijn. Vorig jaar stalen de bloedmooie Ford GT’s van Chip Ganassi Racing de show, maar dit jaar was het Porsche dat de headline’s haalde met hun nieuwe GT-wapen. Niet -zoals de Ford- voor zijn radicale looks, maar wel om zijn -voor een Porsche- onconventionele layout. Een middenmotor in een 911? De die-hard liefhebbers knikten nee, maar de timekeepers in Monza knikten ja. De beide Porsche’s gingen de Ford’s met amper een tiende van een seconde voorsprong vooraf, terwijl de Ferrari’s amper acht tienden moesten toegeven.

2017FIAWEC_Pro_02

Binnen twee weken trekt het circus naar Silverstone voor de eerste afspraak op de FIA WEC kalender van 2017, en begin mei houdt het kampioenschap halt in de Ardennen. Eén van de hoogtepunten op de autosportkalender, want deze wedstrijd geldt als de generale repetitie voor de 24 uur van Le Mans. Toyota brengt dan ook hun derde wagen mee naar Spa, voor een totaal van vijf hybride LMP1’s. Dat maakt de wedstrijd nog steeds een absolute must voor de liefhebbers van vierwielers. De snelheid waarmee deze proto’s de Raidillon opvliegen, is bijna surreëel. Voor zij die het moeten missen, zal DRIVR naar goede gewoonte ook dit jaar weer een uitgebreid fotoverslag verzorgen. Zonder dank.

Share Button

Leave a Reply