DRIVR

Rally Finland 2017: De Thuisrijders tonen de Weg

Dat ze in Finland leren autorijden vooraleer ze leren spreken is misschien wat veel gezegd, maar het is een algemeen gekend feit dat de rallysport hier praktisch met de paplepel wordt ingegeven. De thuisrijders -zoals de gehele line-up bij Toyota- genieten dus van een groot voordeel, maar dat maakt het parcours vol snelle bochten, grote jumps en onoverzichtelijke secties er niet minder genadeloos op. De hoge snelheid en het onvergefelijk karakter van de wedstrijd eist elk jaar zijn tol, maar gelukkig staan WRC-piloten nu niet bepaald gekend als angsthazen.

P-20170728-00311_News

Balanceren op de flinterdunne lijn tussen moedig en overmoedig is de sleutel tot succes, net zoals bij de vorige rally in Polen. Thierry Neuville won die wedstrijd, maar nam toch het zekere voor het onzekere door zich een week op voorhand in te schrijven voor de Autoglym Rally. Als enige WRC-wagen aan de start was er geen tegenstand voor de Belg, en kon hij zich concentreren op de technische moeilijkheidsgraad van de Finse stages. In deze fase van het kampioenschap kunnen er geen grote risico’s genomen worden, want de titel komt alsmaar dichter binnen bereik voor de Oostkantonner.

P-20170728-02608_News

Aan titels moeten ze dit jaar niet meer denken bij Citroën, maar door Kris Meeke -vorig jaar nog de winnaar in Finland- terug van de bank te halen, konden ze misschien toch iets laten zien. Het kwakkeljaar van Citroën mag natuurlijk niet volledig in de schoenen van de piloten geschoven worden, want het is duidelijk dat er meer aan de hand is bij de troepen van Yves Matton. De wagen deugt niet, en in plaats van pleisters op de wonden te doen, heeft men besloten het seizoen van 2017 verder te gebruiken als test voor 2018. Voor de privé-tests werd trouwens niemand minder als Sebastiën Loeb aangetrokken.

P-20170728-02605_News

Dat brengt weer een hoop extra druk mee voor Kris Meeke, en laat dat net het meest gevoelige punt van de Brit zijn. Meeke was duidelijk niet van plan om zich te laten kennen, en opende tijdens de shakedown meteen met een snelste tijd. Zeer nipt weliswaar, want Neuville moest slechts een tiende toegeven, terwijl Tanak en Latvala op hun beurt vijf en zes tienden moesten toegeven. Ogier leek geruime tijd op weg naar een snelste chrono, maar uiteindelijk besloot de wedstrijdleiding dat deze ongeldig was. De Fransman had profijt ondervonden van een strobaal die weggetikt werd door zijn voorganger.

Niet meteen de beste start voor Ogier dus, maar dat stelde helemaal niets voor in vergelijking met de problemen die hij zou kennen tijdens de openingslus vrijdagochtend. Op de vierde proef ging de Fransman te wijd, knalde op een steen, en brak de ophanging achteraan. Dat betekende meteen het einde van de wedstrijd voor de leider in de tussenstand. Een pijnlijk moment waar Thierry Neuville optimaal van zou kunnen profiteren, maar die had zo zijn eigen problemen. Zijn Hyundai i20 WRC kwam vermogen tekort en de Belg gaf toe dat hij geen goed ritme kon vinden.

Ook Ott Tanak zou ten prooi vallen van de vervloekte proef nummer vier, en reed meteen lek. Hij moest de rest van de KP afwerken op drie banden en verloor meteen anderhalve minuut. Geen zulke problemen in het kamp van Toyota Gazoo Racing, waar thuisrijders Jari-Matti Latvala en -revelatie van het moment- Esapekka Lappi de andere WRC-piloten de weg rond de Fins naaldbossen toonden. Het verschil tussen beiden bedroeg aan het eind van de eerste dag slecht 3,5 seconden, terwijl eerste achtervolger Teemu Suninen, met een privé ingeschreven Ford Fiesta WRC, al vlot 15 seconden aan de broek kreeg.

Op zaterdag voormiddag bleef het robbertje vechten tussen Jari-Matti Latvala en Esapekka Lappi, maar die laatste was iets te conservatief aan de dag begonnen en schonk zo de leiding aan zijn teamgenoot. Juho Hanninen -in de derde Toyota- kent zijn weg in de Finse bossen als de beste, en vertaalde dat in een uitstekende derde plek achter zijn teamgenoten. Op de vierde plaats zagen we een al even uitstekende Teemu Suninen, die het lijstje van Finnen vooraan compleet maakte. De Brit Elfyn Evans rondde de top vijf af, maar moest al een dikke minuut toegeven.

Toyota kon al beginnen dromen van een één-twee-drie uitslag in Finland, maar op zaterdag namiddag werd die bubbel doorprikt. Wedstrijdleider Jari-Matti Latvala kampte met motorproblemen en moest opgeven. Privé Ford-rijder Teemu Suninen -nog maar in zijn tweede WRC1 wedstrijd ooit- zag een opportuniteit en opende de aanval op de resterende Toyota’s. Juho Hanninen was de eerste die eraan moest geloven, maar het verschil met Lappi was nog te groot om meteen te overbruggen. Toyota’s wonderkind reed dan misschien wel comfortabel aan de leiding, maar de overwinning zou hij niet zomaar cadeau gaan krijgen.

Op de zondag zou Suninen opnieuw zwaar aanvallen, maar dat eindigde in overmoed en een flinke smak in bomen. Als bij wonder kon hij de rally vervolgen en nog als vierde over de streep manken. Maar ook voor de Toyota-rijders waren er kopzorgen: Juho Hanninen raakte een strobaal en verloor zes seconden. Dat liet de deur open voor Elfyn Evans die in extremis nog de tweede plaats kon bemachtigen. Esapekka Lappi kreeg de daver op zijn lijf toen hij er even af ging en een wiel beschadigde, maar gelukkig zou hem dat niet weerhouden zijn eerste zege binnen te halen. Een bijzonder anonieme Thierry Neuville werd pas zesde, maar komt -door het uitvallen van Ogier- nu met een ex aequo aan punten mee aan de leiding in het WK. Volgende afspraak over drie weken in Duitsland!

[Foto’s: Red Bull Press – Beelden: WRC Youtube]

Share Button

Leave a Reply