DRIVR

Rally Spanje 2017: Hyundai probeert de Meubelen te redden

Na zes weken rust, was het afgelopen weekend de beurt aan Spanje om de WRC-caravaan weer op gang te trekken. De RACC is een soort van hybride-rally, waar zowel de gravel- als asfaltspecialisten hun hartje kunnen ophalen. Voor Thierry Neuville zal het weinig verschil maken, want hij toonde doorheen het seizoen dat beide ondergronden hem wel liggen. Toch zal het geen eitje worden voor onze landgenoot, want de druk van de WK-stand begint steeds zwaarder door te wegen. Vanaf volgend jaar komt daar nog druk uit zijn eigen team bij, want dan vervoegt de snelle Andreas Mikkelsen de Hyundai-troepen voor minstens twee jaar.

P-20171004-01143_news

Dat laatste klopt niet helemaal, want de snelle Noor mag de rest van dit seizoen ook al afwerken voor de Koreanen. Hyundai kan de kloof met M-Sport in het constructeurskampioenschap nog dichten, en ziet in Mikkelsen daar een geschiktere kandidaat voor dan in Hayden Paddon. Het zal de Noor wellicht niet meevallen om zich snel te moeten aanpassen aan een nieuwe wagen, en al helemaal niet als die nog afgesteld staat naar Paddon. Maar zoals op de shakedown bleek, had Mikkelsen daar weinig problemen mee. Met zijn derde chrono kwam hij achter Ogier en Tanak uit, maar bleef wel de andere Hyundai’s voor.

Hoewel de shakedown een indicatie van snelheid kan geven, blijft het in de eerste plaats een test-and-tune aangelegenheid voor de meeste teams. Het was duidelijk dat Mikkelsen daar gretig gebruik van had gemaakt had, want zijn tempo bleef stijgen naarmate de kilometers weg tikten. Op vrijdagochtend leidde hij zelfs de dans, voor de Fiesta’s van Mats Ostberg en WK-leider Sebastien Ogier. Thierry Neuville nam een verkeerde gok met zijn banden, en vergooide zijn kans op een goede start. Na de openingslus van drie proeven moest de Oostkantonner meteen 17 seconden toegeven op zijn nieuwe teamgenoot.

Mikkelsen kon profiteren van een gunstige startpositie op de openingsdag, terwijl WK-leider Ogier de ondankbare taak had om de baan schoon te vegen. De Fransman liet het niet te zeer aan zijn hart komen, en klokte een tweede chrono op 1,4 seconden van de Noor. Als derde tikte een verrassend snelle Kris Meeke aan, die de troepen van Citroën moed gaf om misschien wel koers te zetten naar een tweede overwinning. Na een kwakkelseizoen hebben ze bij Citroën hun zinnen op volgende jaar gezet, en nu een mogelijk terugkeer van Sebastiën Loeb getipt wordt, heeft Meeke wat te tonen.

De nacht van vrijdag op zaterdag werd een zware voor de mechaniekers, want de wagens moesten van gravel naar tarmacspec omgebouwd worden. De resterende twee dagen werden dus puur op asfalt gereden, en die plotse ommezwaai ging Ogier niet goed af. Op de koop toe kwam de Fransman in een plensbui terecht, waardoor Thierry Neuville zijn achterstand bijna volledig kwijt kon schelden. Maar helaas sloeg wederom de pechduivel toe en verloor de Belg 30 seconden door hydraulische problemen. Mikkelsen had moeite met zijn eerste asfalt-kilometers in de Hyundai en moest de leiding aan een ontketende Kris Meeke laten.

In de namiddag zou Meeke dat tempo gewoon verder zetten en zijn voorsprong op WK-leider Ogier tot een stevige 13 seconden uitbouwen. Tanak klokte als derde af, maar had in feite nog veel beter kunnen doen. Zijn team had een gok genomen om de gravel-versnellingsbak niet te vervangen door een tarmac-variant, en dat bleek achteraf gezien de verkeerde keuze. Bij Hyundai kenden ze nog veel grotere problemen, hetzij niet mechanisch. Daar was het een betonnen goot die roet in het eten van Sordo en Mikkelsen kwam gooien. Beide heren moesten op dezelfde plek aan de kant met een gebroken ophanging.

Veel tijd om te bekomen was er niet, want zondagochtend moest iedereen vroeg uit de veren voor de langste lus van deze rally. Deze keer was het de beurt aan Thierry Neuville om zijn ophanging te breken, zodat nu ook de laatste hoop voor Hyundai door de pompbak gespoeld werd. Bij Toyota had Jari-Matti Latvala eerder al moeten opgeven, en ook Esapekka Lappi zou niet verder geraken dan de vangrails op de vijftiende proef. Juho Hanninen deed het gelukkig wel nog goed, en tikte als vierde aan na het trio Meeke-Ogier-Tanak.

Op de namiddaglus zou er geen verandering meer komen in die stand, en konden de troepen van Yves Matton eindelijk de champagne nog eens open trekken. Ook bij M-Sport was er reden tot feesten, want door het wegvallen van de Hyundai’s, lijkt de titel in het constructeurskampioenschap nu zo goed als verzegeld. Goed nieuws ook voor Sebastien Ogier, want er zou al heel veel moeten gebeuren om hem nog van zijn vijfde titel te weerhouden. Maar als er dit seizoen één ding is gebleken, dan is het wel dat er geen zekerheden zijn in de rallysport. Volgende afspraak over twee weken in Wales!

[Foto’s: Red Bull Press – Beelden: WRC Youtube]

Share Button

Leave a Reply