DRIVR

Rally Wales 2017: De Beslissing valt

Collega Ken besloot in zijn videoreportage van Sardinië dat een bezoek aan het WRC de moeite waard is, maar dat je zonder voorbereiding de mooiste passages aan je neus voorbij ziet gaan. Dat klopt volledig, want navigeren langs kleine & onverharde baantjes is zelfs op een zonovergoten eiland als Corsica geen wandeling in het park. Dat alles valt echter in het niets bij het aanschouwen van de beelden uit het modderige Wales, waar het glooiend bosgebied en guur klimaat de uitdaging nog een pak groter maakt. De fans die je hier ziet, vormen de harde kern en zij zijn gekomen om een nieuwe kampioen te vieren.

P-20171027-01386_news

Bij de titelkandidaten vinden we onze landgenoot Thierry Neuville nog, al is kans erg klein dat hij met de grootste bokaal naar huis gaat. Na een slechte start kwam de Oostkantonner halverwege het seizoen terug in de running voor de titel, maar een aantal bezoekjes van de pechduivel later nam de Fransman Sebastien Ogier de fakkel weer over. Zijn teamgenoot Ott Tanak reed een regelmatig seizoen, en wist vorige wedstrijd zelfs over Neuville te springen in de tussenstand. De grote favoriet in Wales is echter thuisrijder Elfyn Evans, die kan teren op de uitmuntende prestaties van zijn D-Mack rubbers in de modder.

P-20171026-00581_news

Die voorspelling werd bevestigd op de shakedown, waar Evans de concurrentie meteen liet voelen op wiens grondgebied ze aan het rijden waren. Dat mag je vrij letterlijk nemen, want één van de KP’s passeert recht aan de voordeur van de Welshman. De belangrijkste protagonisten in de strijd voor het WK lieten zich niet van hun melk brengen, en keken vanop een afstand toe. Dat gaf ruimte aan Dani Sordo om een tweede tijd neer te zetten, terwijl Ott Tanak en Jari-Matti Latvala nipt onze landgenoot Thierry Neuville voor bleven in de top vijf.

Neuville heeft een goed palmares in Wales, maar voor dit jaar zag het er niet al te rooskleurig uit. Eerst kreeg de Belg 10 seconden aan zijn been wegens het te laat inchecken op de eerste proef, waarna hij -met het mes tussen de tanden- de tweede KP ietwat te furieus aanvatte. Een foute inschatting leidde tot een ommetje door een gracht, maar gelukkig zonder veel erg. Zijn directe rivalen Tanak en Ogier deden het veel beter en sloten de vrijdagochtend als tweede en vierde af. Een sterke Kris Meeke kon als derde aantikken, maar moest net als iedereen zijn meerdere erkennen in Elfyn Evans.

Evans werd de eerste Welshman die een KP in Wales won sinds 1980. Een feit voor de geschiedenisboeken, maar daar zou de D-Mack piloot geen genoegen mee nemen. Hij had zijn zinnen op de overwinning gezet, en ook in de namiddag werd de concurrentie daar uitgebreid attent op gemaakt. Drie scrathtijden op zes proeven leidde tot bijna 25 seconden voorsprong op Ott Tanak, die op zijn beurt teamgenoot Ogier nipt kon voorblijven. In vierde stek was een herrezen Thierry Neuville te vinden, die na zijn fout in ochtend terug vertrouwen begon te winnen.

Dat vertrouwen was ook zaterdagochtend omnipresent, want de Belg wist nog verder op te rukken in het klassement. Zodanig ver zelfs dat hij over rivalen Ogier en Tanak wipte, waardoor de druk in het Ford-kamp werd opgevoerd. Niet dat ze veel te verliezen hadden in deze positie, maar het psychologisch effect kon Ogier wel eens parten gaan spelen. Dit seizoen is al enkele malen gebleken dat de Fransman niet zo goed functioneert onder druk, en zeker niet nu de titel binnen handbereik is. Op het gezicht van Elfyn Evans was echter geen stress af te lezen: hij bouwde zijn voorsprong verder uit tot een verbluffende 49 seconden.

Ondanks die gapende voorsprong, zou Evans nog niet op zijn lauweren kunnen rusten. Thierry Neuville was on the move, en besloot hard te blijven aanvallen. Vier scratchtijden later kon hij zijn achterstand op Evans lichtjes reduceren, maar het werd het eveneens duidelijk dat er weinig te beginnen was tegen het verschroeiende tempo van de Welshman. Ott Tanak probeerde angstvallig aan te klampen, want zijn tweede plaats in de WK-tussenstand kwam onder druk te staan. Theoretisch maakte hij zelfs nog kans op de titel, maar teamgenoot Ogier liet zich niet van de wijs brengen.

Op zondag werd het Ogier plots wat gemakkelijker gemaakt, want Tanak was de eerste van de drie WK-kanshebbers om uit de running te verdwijnen. Ogier kon echter nog niet te vroeg juichen, want Neuville bleef voorsprong uitbouwen op de Fransman. Maar hoezeer de Belg ook zijn best deed, het was nog steeds Elfyn Evans die met kop en schouders boven de concurrentie uit stak. Zijn voorsprong van meer dan 50 seconden leek onmogelijk te overbruggen in de namiddag, dus Neuville kon enkel nog in de running voor het WK blijven door punten te pakken op de powerstage.

Helaas voor onze landgenoot pakte Ogier zelf de nodige punten op de powerstage, en verzegelde daarmee ook meteen zijn vijfde -opeenvolgende- titel als wereldkampioen rally. Het team van Malcolm Wilson haalde eveneens het WK voor constructeurs binnen, en alsof dat allemaal nog niet genoeg was, wonnen ze met Elfyn Evans ook nog de wedstrijd zelf. Het seizoen 2017 werd een gigantische opsteker voor het team dat met een beperkt budget opbokst tegen grote fabrieksteams, en schonk een zeer hard bevochten en welverdiende titel aan de beste rallyrijder van de moment. Tot binnen 2 weken in Australië!

[Foto’s: Red Bull Press – Beelden: WRC Youtube]

Share Button

Leave a Reply