DRIVR

Rally Australië 2017: Neuville drukt zijn Stempel

Wie denkt dat de laatste wedstrijd van het WRC-seizoen voor de reeds gekroonde kampioenen een eitje is, heeft het grondig mis. De teams en piloten moeten voor de 26th Kennards Hire Rally Australia nog even een ommetje maken naar de andere kant van de wereld. Het team van M-Sport heeft de belangrijkste trofeeën al op de schoorsteen staan, maar toch hebben de Engelsen nog baat bij het rijden van deze wedstrijd. De titel van vice-kampioen is immers nog niet beslist, dus gaat Ött Tanak nog een laatste keer diep moeten gaan alvorens hij de overstap naar Toyota Gazoo Racing kan maken.

P-20170519-01254_news

De reden? Thierry Neuville heeft eveneens zijn zinnen op de tweede plaats in het WK gezet, en onze landgenoot is niet bepaald van de minsten. Zo getuigen zijn drie overwinningen van dit seizoen toch, maar in feite hadden het er nog meer kunnen zijn. Het seizoen 2017 was de Oostkantonner niet altijd even gunstig gezind, ook al waren een deel van de opgave’s niet mechanisch gerelateerd. De druk van eerste rijder te zijn bij een topteam als Hyundai is niet te onderschatten, en volgend jaar zal dat -met de komst van een full-time Andreas Mikkelsen- er zeker niet beter op gaan worden.

P-20170817-00009_news

Mikkelsen was al eerder aan het feest hier in Australië, dus werden er grootse dingen van hem verwacht. Tijdens de shakedown was het echter teamgenoot -en goede vriend- Thierry Neuville die iedereen de weg wees. Achter de Belg liet een wederom sterke Elfyn Evans van zich spreken, die volgend jaar wellicht het zitje van Tanak mag gaan overnemen bij M-Sport. Ook nog het vermelden waard: Jari-Matti Latvala zette een vierde tijd neer, maar dan wel zonder pace-notes! Hij reed zijn snelste passage met een Australische TV-presentatrice op de passagiersstoel.

Tijdens de openingslus op vrijdagochtend werd het al snel duidelijk dat Andreas Mikkelsen het rustig aan had gedaan tijdens de shakedown. De Noor reed maar liefst drie scrathes op drie proeven en bezorgde Kris Meeke meteen een achterstand van meer dan 16 seconden. Die laatste had het zelfs nog beter kunnen doen, maar een inschattingsfout leidde tot een onvoorziene uitstap in het bos. Zijn teamgenoot Craig Breen startte uitstekend, en sloot de ochtend af met een derde plek in zijn eerste rally van Australië. Thierry Neuville tikte pas als vierde aan, maar bleef wel nipt zijn rivaal Ött Tanak voor.

Na een ietwat terughoudende start, zou Neuville in de namiddag het tempo beginnen opdrijven. Craig Breen was daarbij kop van jut, want hij kreeg niet alleen de Belg over zich heen, maar ook een oprukkende Jari-Matti Latvala kwam voorbij in het klassement. Ook de andere Engelsen kenden hun problemen: Elfyn Evans verloor niet alleen zijn tweede plaats aan Kris Meeke, maar hij verdween zelfs volledig uit de top vijf. Meeke zelf was wel snel onderweg, maar reed lek na een nieuwe excursie in het decor. Andreas Mikkelsen lachte stiekem in zijn vuistje en bouwde zijn voorsprong verder uit tot 20 seconden.

Op zaterdagochtend zou Mikkelsen het lachen vergaan, nadat hij een fout maakte en twee banden lek reed op zijn Hyundai. Vermits de rallywagens maar één reservewiel bij hebben was het meteen game-over voor de Noor. Ook de man in tweede stek -Kris Meeke- ging het minder goed af, en kreeg zowel Neuville als Latvala over zich heen in het klassement. Neuville zou geen moment rust gegund worden, want achter het leidende trio kwam een -tot voorheen anonieme- Ött Tanak sterk opzetten. De Engelsman Craig Breen deed een uitstekend job in zijn Citroën C3 en hield stand in vijfde stelling.

2017 is geen gemakkelijke comeback geweest voor Citroën, maar de seizoensfinale met twee wagens in de top-vijf finishen, had een opsteker kunnen zijn. Helaas mocht het niet zo zijn: Kris Meeke ging er in de namiddag wederom af en reed deze keer de ophanging naar de gort. Dat liet de deur open voor Ött Tanak, die langzaam maar zeker opklom in het klassement. De strijd voor de titel van vice-kampioen was open verklaard, maar daarvoor moest de Est eerst nog de 40 seconden richting Thierry Neuville te weten overbruggen. Een onbegonnen zaak, tenzij onze landgenoot nog in de fout zou gaan.

Neuville zou gelukkig geen problemen kennen op de slotdag, en zijn vierde overwinning van het seizoen mogen vieren. Hij pakte daarmee zijn derde titel als vice-kampioen mee naar huis, ook al werd Ött Tanak nog verrassend tweede in de wedstrijd. De strijd achter het duo had zich in een waar slagveld ontsponnen: Stéphane Lefebvre en Craig Breen gingen er beiden af en maakten het drama voor Citroën helemaal compleet. Ook Jari-Matti Latvala belandde in het decor, en moest last-minute opgeven. Zodoende werd Hayden Paddon nog verrassend derde, voor een volledig anonieme Sebastien Ogier en Elfyn Evans.

Daarmee gaat het seizoen 2017 de geschiedenis in als één van de betere die het WK rally tot nu toe heeft gekend. Sebastien Ogier nam een zware gok door in zee te gaan met het -ruimschoots- kleinste team in WRC1, maar toch wist de Fransman iedereen schaakmat te zetten. Er gaan geruchten dat Seb na deze zuurverdiende titel wel eens de helm aan de haak zou gaan hangen, maar ten tijde van dit schrijven werd nog niets officieel gemaakt. Voor Thierry Neuville is de missie nu al duidelijk: 2018 moet het jaar van de waarheid gaan worden voor de Belg. Wij kunnen alvast niet wachten!

P-20171116-00217_news

[Foto’s: Red Bull Press – Beelden: WRC Youtube]

Share Button

3 Responses

  1. Dieter Verschaeve says:

    Weer een top verslag, Bert! Keer op keer leuk om lezen, mooi werk.

  2. Gerd says:

    Inderdaad Bert, knap verslag.
    Ben benieuwd voor Neuville… Mikkelsen liet anders ook al het een en ander zien bij Hyundai…

  3. Bert Claes says:

    Dikke merci heren! 12 Wedstrijden & 12 verslagen in één jaar, ik heb het WRC nog nooit eerder zo op de voet gevolgd 😀

Leave a Reply