Share a little biographical information to fill out your profile. This may be shown publicly.

 

We sturen je per e-mail een wachtwoord toe. Soms komt deze e-mail in je spambox terecht.

Vergeet al die traumatische bedrijfspresentaties en luister hiernaar: een zaal voor 50 genodigden, simultaantolken in vijf talen, plasmaschermen aan de muur en een driekoppige TV-crew in hoogste staat van paraatheid. Dat is de setting voor één van de meest geanticipeerde autopresentaties in jaren – exact een halve eeuw na de introductie van Carlo Abarth’s tuningkits voor de oude Fiat Cinquecento. Welkom op het Circuito Sperimentale te Ballocco voor de lancering van de nieuwe 500 Abarth.

En die begint uitzonderlijk niet met Benvenuto maar met een livestream vanop het sprintcircuit. Daar geniet topman Di Meo van de blakende ochtendzon terwijl hij de circuitgids – niemand minder dan rallykrak Umberto Scandola – aan ons voorstelt. Italianen houden hoegenaamd niet van treintjerijden en hebben een camerawagen voorzien om het traject aan te leren, inclusief rijdend verslag. Op een close-up van de nieuwe turbodrukmeter na is de Top Gear-impressie dan ook compleet, zeker wanneer onze gids meldt dat de laatste linkse voluit in vijfde kan… aan 190+.

Net wanneer Scandola de start/finish kruist, wandelt De Meo binnen met de details. En dat zijn er heel wat, dus let goed op. Beter dan een onderaanneming van FIAT wil Abarth een zelfstandig merk zijn met eigen concessies in Europa en Japan (België volgt eind 2008). Die worden onderverdeeld in Sales voor de verkoop, Tuners voor upgrades en Workshops voor het onderhoud van zowel Cinquecenti als Grande Punto Abarths. Wist je trouwens dat die laatste al 3.000 keer over de toonbank ging voor exact evenveel als de 500 Abarth, namelijk 18.500€? En nu we het toch over cijfers hebben: zomaar even 1.500 tifosi hebben onmiddellijk één van de 5.000 exemplaren voor 2008 besteld. Zij die bij de eerste geruchten een aanbetaling deden, hebben daarenboven recht op een speciale Opening Edition met 160pk (199 exemplaren). En dat terwijl de gepeperde esse-esse eigenlijk pas op het Salon van Parijs demareert. Zei ik al dat er ook een gestripte Assetto Corse komt met 200pk en een eigen racereeks in het voorprogramma van de Ferrari 430 Challenge? Maar daarover later meer.

Nu is het woord aan de circuitchef die ons bijna smeekt om zijn vloot Abarth 135’s te misbruiken. “Tenzij er nog vragen zijn?” “Ja”, klinkt het vanuit de zaal, “hoeveel weegt de standaard Abarth?” “Ongeveer 1035 kilo” luidt het antwoord, en dat geeft de 135pk sterke 500 een vermogenbalans gelijk aan die van de Suzuki Swift Sport en toekomstige Renault Twingo RS. Ziet u het triootje al voor u? Dat de Abarth de hoogste ogen zal gooien, is nu al zeker – vooral dankzij de hertekende bumpers, lagere ophanging, agressieve zestienduimers, smaakvolle bestickering en het handelsmerk van wijlen Carlo Abarth: twee vette pijpen. Start de clevere viercilinder en er lijkt wel een zwerm bijen ontsnapt, zo diep resoneert het opzichtige systeem. En we zitten nog altijd stil in de cockpit die alleen een kleiner en in de diepte verstelbaar stuur mist. En misschien wat beter steunende stoelen.

Eenmaal op de piste verveel je je geen seconde. Enerzijds omdat de 1.4 dankzij een turbo met variabele geometrie (net als de Porsche 911) nooit kortademig wordt, anderzijds omdat 7,9 tot 100 en 210 voluit perfect bij het prestatieniveau van een instap-Abarth passen. En dat valt perfect als homogeen te omschrijven; het vermogen rijmt moeiteloos met de remmen, de Brembo’s bij de speelse balans en het weggedrag bij een allesdoener die ook op circuit zijn mannetje staat. Dankzij de input van Ford (die de volgende Ka met FIAT ontwikkelt) kreeg de Abarth trouwens een dikkere stabilisatorstang achter die komaf maakt met het pogoënde weggedrag van de gelijkaardige Panda en standaard 500. Voeg er nog een (overbodig) elektronisch differentieel en (dito) onschakelbaar ESP bij en je hebt een hatchback die zelfs in onervaren handen onderhoudend presteert en tegelijkertijd ruimte laat voor de kart-achtige esse-esse met – tussen ons gezegd en gezwegen – zeker 180 cavalli en ge-update hardware.

Hoe die gaat rijden, ontdek ik (gelukkig) voor de lunch in de geprepareerde Assetto Corse. Geïntimideerd door de helm, het vijfpuntsharnas en de benauwende kooi word ik over de intercom gerustgesteld door onze tv-gids van vanochtend: “Vanwaar ben je?” kraakt het (vertaald) in mijn oren. “Van België” antwoord ik met nationale trots. “Dan ken je de Rally van Ieper ongetwijfeld!?” “Tuurlijk ken ik die”, antwoord ik enthousiast – “waarom”? “Omdat ik de Grande Punto daar twee jaar geleden in een vijver geparkeerd heb…”. Wat volgt is een aaneenschakeling van angst (voor de hallucinant late remmanoeuvres), euforie (voor de immense grip van de gesneden straatslicks) en het besef dat de 500 Abarth de perfecte basis is voor al het geweld dat nog volgt. De wereld is weldegelijk een oude bekende rijker.

Zodra FIAT Belgio een eigen testmodel in zijn aquarium heeft, buigen we ons dieper over de rij-eigenschappen van deze Scorpione aangezien het biljartvlakke Balocco de reputatie heeft om deficieten in een charmerende wolk Pirelli te hullen – ook al wijzen de eerste indicaties op een hebbeding dat zich dynamisch vlak onder de Mini Cooper S en Renault Clio RS positioneert.

[Foto’s: Ken Divjak – Meer info op Abarth.it]