Share a little biographical information to fill out your profile. This may be shown publicly.

 

We sturen je per e-mail een wachtwoord toe. Soms komt deze e-mail in je spambox terecht.

Gisteren raakte bekend dat F1-legende Andreas Nikolaus ‘Niki’ Lauda op 70-jarige leeftijd overleed in de privékliniek in Zürich, waar hij sinds augustus vorig jaar verbleef na een dubbele longtransplantatie.Dat was nog steeds een rechtstreeks gevolg van zijn zware crash in 1976. We grijpen het heengaan van Niki ‘de rat’ Lauda aan om deze grote meneer uit het F1-circuit te gedenken.

Lauda zag het levenslicht op 22 februari 1949 in een Weense familie van rijke industriëlen. De legende gaat dat hij op jonge leeftijd het domein van zijn grootvader, Hans Lauda, ombouwde tot een rallystage mét springschans om er zijn VW Kever af te beulen.

niki lauda

Ondanks tegenstand van zijn familie begon Niki een racecarrière. Eerst met hillclimbs in een Mini Cooper, die hij later inruilde voor een Porsche om vervolgens in de Formula Vee uit te komen. Dankzij een trucje waarbij hij een lening afsloot op een levensverzekering, wist hij zich in te kopen bij het March F2 team. Hij wist er al snel een zitje te veroveren in het F1-programma van het team, maar 1971 bleek een rampjaar te worden voor March, met als absoluut dieptepunt de Canadese Grand Prix waar beide Marches gediskwalificeerd werden.

niki lauda

BRM en Ferrari

In 1973 ging Niki Lauda opnieuw een lening aan, ditmaal om voor BRM te kunnen racen dat echter ook in verval begon te geraken. In ’74 keerde het geluk voor Lauda: ex-BRM teamgenoot Clay Regazzoni keerde terug naar Ferrari en sprak vol lof over de Oostenrijker tegen Enzo Ferrari, die hem prompt een contract aanbod. Dit nieuwe contract leverde Niki genoeg op om al zijn schulden terug te betalen.

Dat Enzo zich niet vergist had in de onbekende Lauda, bleek meteen tijdens de eerste GP van dat seizoen. Lauda pakte de tweede plaats op het circuit van Buenos Aires, na de McClaren van Denny Hulme. Na opgaves in Brazilië en Zuid-Afrika, mocht Lauda het hoogste trapje betreden in de Grand Prix van Spanje. Zowel in de GP van België, dat jaar op het circuit van Nivelles-Baulers, als die van Frankrijk eindigde hij tweede, maar in Zandvoort kon hij zich opnieuw tot winnaar kronen. In Groot-Brittanië eindigde hij vijfde maar de rest van het seizoen moest de Ferrari opgeven omwille van technische problemen of crashes. In het rijderskampioenschap wist hij dat jaar net geen ereplaats te verzilveren.

niki lauda

Eerste wereldtitel

Het duurde even om op gang te komen in 1975: Lauda finishte niet hoger dan een vijfde plaats in de eerste vier races van het seizoen. De introductie van de legendarische Ferrari 312T deed wonderen voor Niki; met vier overwinningen en één tweede plaats in de volgende vijf wedstrijden, en tot slot een overwinning in de seizoensafsluiter op Watkins Glen in de US, mocht hij een eerste wereldtitel op zijn naam schrijven. Ferrari kon zich dat jaar ook de beste constructeur ter wereld noemen. Bovendien was Lauda ook de eerste piloot die de Nordschleife in minder dan 7 minuten aflegde, ofschoon de omloop toen nog 3 km langer was!

Het daaropvolgende jaar domineerde Niki Lauda de F1. In de eerste 9 wedstrijden behaalde hij 5 overwinningen, waardoor hij meer dan dubbel zoveel punten had als zijn voornaamste rivalen Jody Scheckter en James Hunt. Het kampioenschap van 1976 winnen, leek dan ook een formaliteit. Het noodlot zou daar echter anders over beslissen.

niki lauda

The Green Hell

Een week voor de GP van Duitsland, op de 23 km lange Nordschleife van de Nürburgring, vroeg Lauda aan de andere piloten om de wedstrijd te boycotten. Hij vreesde dat de veiligheid onvoldoende verzekerd was op het lange circuit en de organisator onvoldoende middelen ter beschikking had gesteld om overal genoeg brandweer- en veiligheidspersoneel te voorzien. De meesten van zijn collega’s stemden tegen en op 1 augustus ging de race gewoon van start.

Zijn bezwaren zouden die zonovergoten eerste augustus van het veelbelovende jaar 1976 op gruwelijke wijze werkelijkheid worden. In de tweede ronde van de Duitse GP, in een linkse knik vlak voor de Bergwerk-bocht, verliest Lauda de controle over zijn Ferrari en raakt de vangrail. De 312T vat onmiddellijk vuur. Brandend en tollend over de volledige breedte van de piste, raakt hij de Surtees-Ford van Brett Lunger, die ongeschonden zijn voertuig kan verlaten.

niki lauda

Arturo Merzario

Lauda heeft minder geluk. Door de klap zit hij gevangen in zijn brandende bolide. Het schuim in de speciaal voor hem aangepaste helm was gekrompen, de bescherming vloog van zijn hoofd. Zo werd zijn gezicht blootgesteld aan de verzengende vlammen. Een viertal piloten, waaronder de Italiaan Arturo Merzario, probeerden Lauda te bevrijden uit het wrak, waarbij ook Merzario zwaar verbrand raakte aan het gezicht en giftige dampen inhaleerde die zijn longen en bloed aantastten. Lauda werd uiteindelijk bevrijd en was in staat recht te staan, maar belandde daarna toch in een coma.

De rechterkant van Lauda’s hoofd was zo goed als volledig verbrand, rechteroor en beide oogleden waren bijna  verdwenen. Desondanks koos Niki Lauda ervoor enkel de hoogstnoodzakelijke chirurgische ingrepen te laten uitvoeren: een reconstructie van de oogleden. Om zijn littekens te verbergen, droeg hij sindsdien altijd een baseballcap, waarop sponsors hun logo’s mochten presenteren.

niki lauda

James Hunt

Met Niki Lauda buiten strijd, zette de flamboyante playboy James Hunt zijn zinnen op het wereldkampioenschap. Lauda was echter niet van plan het zo vlug op te geven en amper zes weken later zat hij, met nog verbonden wonden, op de persconferentie van de Italiaanse GP in Monza. Nigel Roebuck, Brits F1 journalist, beschreef hoe Lauda in de pits de bebloede verbanden van zijn hoofd haalde en een aangepaste helm opzette. In een later interview gaf Niki Lauda toe versteend te zijn van angst voor de start van de race, maar toch eindigde hij vierde!

James Hunt won in de VS en Canada en kwam zo op 3 punten van Lauda, met nog één race te gaan. Mario Andretti pakte de pole, Hunt startte vanop de tweede positie en Lauda net daarachter. De dag van de race regende het hevig en na slechts twee rondes kwam Lauda terug in de pits om op te geven. De omstandigheden waren té gevaarlijk en zijn ogen traanden hard omdat hij moeilijk kon knipperen. Hunt, die lang aan kop reed, blies twee banden op en eindigde derde maar had daardoor net 1 punt meer en werd dus wereldkampioen.

niki-lauda-gallery-16

Brabham

Lauda’s beslissing om Japan niet uit te rijden, vertroebelde de relatie met Ferrari danig. Hoewel hij in 1977 zonder veel moeite wereldkampioen werd, was de toestand zodanig verziekt dat hij de Scuderia nog voor het einde van het seizoen verliet, maar wel met zijn wereldtitel op zak. De spreekwoordelijke druppel was de beslissing van Ferrari om een derde, onbekende piloot in te zetten: Gilles Villeneuve.

De Oostenrijker vond een nieuw onderkomen bij Brabham-Alfa Romeo voor de volgende twee seizoenen. De Alfa flat 12 was echter onbetrouwbaar en in ’78 moest hij opgeven in 9 van de 14 wedstrijden. De Brabham kreeg nog een nieuwe Alfa V12 maar opnieuw zonder grote successen. Wel won Niki het BMW M1 Procar kampioenschap en richtte hij Lauda Air op. Tijdens de oefenritten van de Canadese GP van 1979 gaf hij zijn ontslag aan toenmalig teambaas bij Brabham, Bernie Ecclestone en wel met onmiddellijke ingang. Hij verhuisde terug naar Oostenrijk om zich op zijn luchtvaartmaatschappij te concentreren.

niki lauda

Comeback

In 1982 kon McLaren Niki Lauda overtuigen, mede dankzij een voor die tijd ongezien salaris van 3 miljoen dollar, om terug te keren naar de Formule 1. De twijfels die de hoofdsponsor had over de capaciteiten van Lauda werden in Long Beach, de derde race op de kalender, de kop ingedrukt. Niki eindigde eerst. McLaren schakelde in 1983 over van een Cosworth-Ford motor naar TAG-Porsche turbomotor, de hoogstbehaalde positie dat seizoen was een 2de plaats in Long Beach.

Succes was er wel in het daarop volgende jaar. McLaren domineerde het F1-kampioenschap in 1984, het duo Lauda-Prost won 12 van de 16 wedstrijden. Alain Prost won 2 wedstrijden meer dan Niki Lauda, maar toch kon die laatste  wereldkampioen worden met slechts een half punt voorsprong.

Monaco werd dan weer ingekort, waardoor de FIA uitzonderlijk met halve punten werkte. Lauda veroverde zijn wereldtitel finaal in Portugal. Daar startte hij als 11de maar kwam gestaag terug tot de derde plaats, die hij veroverde van rookie Ayrton Senna, na Nigel Mansell en Alain Prost. Mansell, die bij Lotus zijn ontslag had aangekondigd om voor Williams te gaan koersen, reed geruime tijd op een comfortabele tweede plaats. Hij kreeg echter niet de remmen die hij gevraagd had en op slechts een paar rondes voor het einde begaven die het en kon Lauda zijn plaats innemen.

niki lauda

Zandvoort

1985 werd een teleurstelling: slechts 3 van de 14 races kon Niki uitrijden. De enige overwinning kwam in Zandvoort. Het zou zowel voor de piloot als het circuit de laatste worden (Circuit Zandvoort staat intussen wel terug op de kalender voor 2020, in een persbericht werd vandaag gemeld dat ze een speciaal eerbetoon zullen houden). Tijdens de GP van Oostenrijk kondigde hij, voor de tweede en dit keer definitieve keer zijn ontslag aan als F1-coureur.

lewis hamilton niki lauda

Niki Lauda was er niet de man naar om op zijn lauweren te gaan rusten. Naast 3 luchtvaartmaatschappijen, LaudaAir, Niki en LaudaMotion, was hij actief in managementposities bij Ferrari, Jaguar F1 en Mercedes AMG Petronas, waar hij Lewis Hamilton aan een contract hielp. De rivaliteit tussen Niki Lauda en James Hunt in het rampzalige jaar 1976 werd prachtig in beeld gebracht door Ron Howard in Rush én in de BBC documentaire Hunt vs Lauda: F1’s Greatest Racing Rivals die, niet geheel toevallig, enkele weken voor de première van de film werd uitgezonden.

Met Niki Lauda verliest de Formule 1 één van zijn laatste grote helden uit een tijdperk ‘when sex was safe and racing was dangerous’. Het ga je goed, Niki the rat Lauda!